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美國制出世界首例人造生命
(華翼網新聞中心 newsbig5.chinesewings.com - 醫藥衛生健康新聞)
  美國克萊格.文特爾研究所一個有華人參與的研究團隊宣布,在實驗中制造出世界首個完全由人造基因指令控制的人造生命,使人類的能力拓展到可以操縱自然世界,將來可制造有特殊功能的生物,在生產疫苗及潔淨能源等領域大派用場。   (big5.chinesewings.com)

  據中新網報道,由美國生物學家文特爾領導的研究團隊,重塑“絲狀支原體絲狀亞種”(Mycoplasma mycoides)這種微生物的DNA,並將新DNA片段“黏”在一起,植入另一種山羊支原體中。新生命1個月前誕生,暱稱“Synthia”(合成體),這種微生物由藍色細胞組成,能夠生長、繁殖,細胞分裂了逾10億次,產生一代又一代的人造生命。植入的DNA片段包含約850個基因,而人類DNA圖譜上共有約2萬個基因。 

  研究員建構的染色體中的基因,由108萬對“字母”組成,研究員並在合成基因留下“水印”,包括46名科學家和研究員的名字、研究所的網址,以及愛爾蘭作家James Joyce的名句“生存、犯錯、倒下、戰勝,用生命創造生命”。昨日出版的《科學》雜志收錄了這一研究。 

  項目耗時15年花費2.7億 

  文特爾在這個項目奮鬥了15年,花費了4000萬美元(約2.7億元人民幣)。2008年,他率先宣布制造出合成細菌基因,但它未能操控細胞。他說:“這是首個合成細胞,這是地球上首個自我復制的物種,它的母親是一部計算機。”他稱,盡管這只是開始,但研究改變了思想,印証了假設,“帶領我們跨越邊界,進入一個新世界”。 

  哈佛實踐倫理學教授列庫斯說:“文特爾打開了人類歷史的大門,窺探它的未來。他向上帝的角色邁進:創造自然界中從沒存在過的生命。這種可能雖然遠在未來,卻是真實和意義重大。但是,所要面對的風險也是前所未有的。” 

  對於被指扮演上帝,文特爾強烈抗辯:“每當醫療或科學上發生與生物學有關的突破,都有這個說法出現,但從很早以前,人類都在嘗試馴服自然,這是我們飼養動物的起源。” 

  多名研究人員和倫理學家說,它開創了前所未有的操控生命方式。多年來,科學家一直在改造DNA片段,創造出各種各樣的基因工程植物和動物。但他們說,創造完整生物體的能力為人們提供了新的掌握生命權力。 

  美國羅格斯大學分子生物學家埃布賴特說,這確實是人與自然關系的一個轉折點,歷史上第一次有人創造了一個完整、帶有預定特性的人造細胞。 

  史丹福大學生命醫學倫理中心主任馬格努斯說,它有可能改變基因工程,此類研究將猛增。哈佛醫學院基因學教授丘奇稱,研究是一個裡程碑,具潛在應用用途。 

  若善用技術將造福人群

  推動生物工程的加拿大“粉紅軍合作組織”指出,這項研究的影響媲美“計算機革命”,文特爾創造了“演化之樹的一個分支”,值得頒發諾貝爾獎。 

  這種技術若得到善用,將會造福人群。某些細菌可以用於提煉生物燃料(較一般燃料潔淨)或者清理損害環境的污染物,譬如溫室氣體二氧化碳。研究員更希望可以研究如何應用此技術加快疫苗的生產過程以及制造全新的食物原料和化學物。文特爾說,日後科學界試圖設計一些人們希望生物學可以設計出來的東西時,合成細胞的科技將會大派用場。

  文特爾相信他的研究對人類對“生命”的定義產生了頗為重要的改變。倘若研究更進一步,說不定文特爾將來能夠利用合成DNA創造出全新的生物。他認為這不會構成道德問題,因為改造細胞只不過是“重組”自然生物的縮小版本而已。他又聲稱,一旦造出新生物,他將會故意把它們弄得“傷殘”,令它們不能在實驗室以外存活。

  身為人類而創造生命,實在令不少人側目,尤其是宗教界人士。加拿大的國際科技監察機構ETC批評科學妄圖扮演上帝,並警告說,合成細胞科技不足以解決我們的一切社會問題,反而會帶來令人更頭痛的新問題。

  反對者:打開潘多拉魔盒

  “創造生命”再次激起了古老的爭論:人類是否可以扮演上帝的角色?

  英國牛津大學的倫理學教授朱利安?薩烏萊斯庫認為:“凡特推開了人類歷史上最重要、最基礎的那扇大門──窺視生命的本質。他直接扮演了上帝的角色──創造出自然界原本不存在的新生命。”

  一個名為“人類基因學警告”的團體負責人戴維?金說:“凡特的研究無異於打開了潘多拉的魔盒。”反對者認為,人造的有機體如果擴散到自然界,引發生物基因變化,有可能造成環境災難,它們還有可能被用來制造生物武器。
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